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Afinal, trabalhar em uma plataforma offshore é perigoso?

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Por qualquer medida, a perfuração de petróleo e gás em plataforma offshore é uma das profissões mais perigosas da América.

Os riscos são inevitáveis: os trabalhadores estão em turnos por uma média de 12 horas por dia lidando com materiais altamente combustíveis em uma plataforma onde os guindastes balançam equipamentos pesados ​​constantemente acima da cabeça. Tudo isso isolado a centenas de quilômetros da costa.

Com sete a 14 dias na plataforma de cada vez, pode ser uma experiência solitária. Se algo der errado, a Guarda Costeira responderá, embora, no melhor dos casos, a ajuda não seja próxima. Enquanto isso, a tripulação usa cápsulas de vida estanques que podem conter até dez pessoas e que desçam na água em caso de emergência. Lá eles esperam por ajuda para chegar. Tais condições podem levar a incidentes raros, mas catastróficos, como a explosão ocorrida em 20 de abril no Golfo do México, cerca de 50 milhas ao largo da costa da Louisiana, a bordo da plataforma de petróleo Deepwater Horizon da Transocean. Cento e quinze pessoas chegaram em segurança. Onze trabalhadores que estão desaparecidos são supostamente mortos.

Os capacetes obrigatórios e botas de bico de aço, não são apenas para olhares. Em 2008, 120 pessoas foram mortas na indústria de petróleo e gás, segundo o Bureau of Labor Statistics. Destes, 21 pessoas morreram na indústria de extração de petróleo e gás, que inclui plataformas de petróleo offshore.

Os incidentes em plataformas de petróleo são como os acidentes de avião: eles ocorrem raramente, mas quando acontecem eles têm o potencial de matar rapidamente, custam às empresas milhões de dólares e aumentam as exigências de medidas de segurança e preparação.

“Esses eventos são de baixa probabilidade e de alta conseqüência”, disse Greg McCormack, diretor do Serviço de Extensão de Petróleo da Universidade do Texas, que trabalha com a indústria de petróleo e gás para os trabalhadores de trens de segurança. “É um negócio perigoso e é com isso que a indústria tem que lidar diariamente.”

Embora os incidentes catastróficos sejam raros, os incidentes menores ocorrem com muito mais frequência. O Serviço de Gerenciamento de Minerais, que supervisiona a perfuração marítima, relatou 39 incêndios ou explosões nos primeiros cinco meses de 2009. A boa notícia é que a maioria desses incidentes foi pequena e não resultou em morte; a má notícia é que eles ainda ocorreram.

Para as empresas, administrar o alto risco é da maior importância quando se trata de segurança e percepção. “Este é um jogo de apostas extremamente alto”, disse Robert Bryce, membro sênior do Centro de Política Energética e Meio Ambiente do Manhattan Institute.

“Acidentes como esse não são apenas ruins para as empresas envolvidas, são negócios extremamente ruins”. Empresa de energia BP, que alugou a Deepwater Horizon da Transocean por cerca de US $ 450.000 por dia, esteve envolvido em alguns grandes incidentes nos últimos anos. Uma explosão em uma refinaria em Texas City, Texas, em 2005, matou 15 trabalhadores e feriu muitos mais. “A BP já é um pouco cobra quando se trata de questões de segurança”, disse Bryce. “Este é outro golpe ruim.”

A segurança na indústria de petróleo e gás é uma preocupação tanto dentro quanto fora da costa. A Administração de Segurança e Saúde Ocupacional (OSHA), que supervisiona as condições de trabalho em refinarias em terra, emitiu multas de vários milhões de dólares à BP, incluindo uma multa recorde de US $ 80 milhões após o incidente da Cidade do Texas.

“Houve vários incidentes em que ninguém foi morto ou ferido, mas onde as pessoas poderiam ter se machucado seriamente”, disse David Michaels, secretário assistente da OSHA. “Estamos muito preocupados que a indústria do petróleo não esteja fazendo o investimento necessário para operar essas refinarias com segurança e os trabalhadores estão pagando por isso com suas vidas.” Mas Erik Milito, diretor de Upstream e Operações da Indústria do American Petroleum Institute, um grupo comercial da indústria de petróleo, disse que as empresas obviamente levam segurança ao coração. “É a prioridade número um”, disse ele. “As empresas passam muito por gerenciar o risco. O objetivo final é zero acidentes, zero fatalidades, zero ferimentos”.

Tal incidente não pode deixar de questionar os planos do governo Obama de expandir a exploração em alto mar nos EUA. Em 31 de março, o presidente anunciou seus planos para abrir áreas ao longo da costa atlântica, no leste do Golfo do México e na costa norte do Alasca. De acordo com uma pesquisa do Pew Research Center divulgada em 2 de março, 63% dos americanos são a favor de permitir mais perfuração offshore para petróleo e gás em águas norte-americanas. Enquanto a maioria do público apóia o plano, uma explosão gigantesca no meio do oceano certamente trará os pessimistas.

“O timing disso em termos da decisão do governo Obama é terrível”, disse Bryce. “Isso claramente dá munição aos críticos da indústria do petróleo em geral, e à perfuração offshore em particular. Eles agora têm mais munição que eles podem usar para dizer: ‘Bem, veja, isso é perigoso. Isso está sujo.